Chương 1. Gặp gỡ

Hà Nội.

Mặt nước hồ Gươm như một tấm gương lớn đang lặng lẽ phản chiếu mây trời. Bên bờ hồ, liễu nghiêng mình soi bóng trên mặt nước màu xanh ngọc bích, trông xa giống như mái tóc của nàng tiên trong câu chuyện cổ, xõa dài giữa trời nắng vàng nhạt. Hoàng Lan lười biếng tựa lưng vào một chiếc ghế đá và phóng tầm nhìn về phía tháp Rùa đằng xa. Nàng luôn bị thu hút bởi tòa tháp cổ kính này, bởi vẻ trầm mặc toát ra từ màu rêu phong đã trở thành biểu tượng ấy.

Nguyễn Hoàng Lan là một công dân rất bình thường của thế kỷ hai mươi mốt. Hoàng Lan không biết bố mẹ mình là ai, nàng chỉ có một người thân duy nhất là người bác năm nay đã gần sáu mươi tuổi. Bác nàng là dân lao động nghèo, để mưu sinh giữa thành phố chật chội này, bà từng làm rất nhiều việc, từ đi bán hàng rong đến khuân vác cho dân buôn ở chợ Đồng Xuân. Dù vất vả đến mấy, bà luôn cố gắng cho Hoàng Lan được ăn học đàng hoàng. Nhưng sau một lần đau ốm khiến nàng phải nghỉ học gần nửa năm, cơ hội đến trường cũng mất dần theo những tháng ngày dài đằng đẵng ấy. Khỏi bệnh, biết mình không theo kịp bạn bè, Hoàng Lan tự động xin nghỉ học trước khi báo cho vị phụ huynh đáng kính của mình biết. Nhớ lại lần ấy, bà bác giận quá vác chổi đuổi đánh nàng đến tận cổng chợ Đồng Xuân. Hoàng Lan biết bác già rồi, lại phải vác cây chổi to như thế để đánh mình, thương bác lắm nhưng nàng đâu có dại mà đứng yên một chỗ chịu đòn!

Bác mắng Hoàng Lan nông nổi trẻ con, nàng chỉ cười hì. 

Rồi nàng tự đạp xe đi khắp nơi tìm việc. Một cô gái không nổi trội, bằng cấp không có, lại xuất thân từ một chốn bon chen lẫn lộn như chợ Đồng Xuân nhưng luôn tỏ vẻ kén chọn công việc, đó chính là Nguyễn Hoàng Lan. Nàng không kén chọn vì lương, dù lương cao đến mấy mà là việc mình không hứng thú, nàng cũng từ chối trước khi người ta kịp đuổi đi. Cuối cùng, nhờ vào sự nhiệt tình và cả may mắn, nàng xin được làm hướng dẫn viên phụ cho một công ty du lịch tư nhân mới thành lập, họ đang tìm một người thông thạo đường ngang ngõ dọc ở Hà Nội để đi những tour xung quanh thành phố.

Năm ấy nàng mười bảy tuổi.

Tiếng rao bánh mì làm Hoàng Lan nhớ đến cái bụng đang lép kẹp của mình. Móc túi ra mấy tờ tiền lẻ, nàng mua cho mình một chiếc bánh mì. Không còn những buổi trưa phóng khoáng bước vào quán ăn bình dân gọi một suất cơm thịnh soạn, nàng đã bỏ việc đi tour ở công ty du lịch từ ngày hôm qua. Bác mà biết sẽ không vui, thậm chí có thể lại vác chổi đuổi đánh, nhưng ngay từ đầu nàng đã biết mình sẽ không dừng chân quá lâu với bất cứ công việc nào.

Và ngày hạ chí nóng như đổ mỡ này là sinh nhật Nguyễn Hoàng Lan, cho nên nàng cho phép mình nghỉ ngơi xả tress một ngày.

Tận hưởng xong bữa trưa đạm bạc, nàng lấy nhớ đến Hiên. Hiên kém Hoàng Lan hai tuổi. Bố mẹ bỏ nhau, con bé dắt em trai lang thang lên Hà Nội và gia nhập vào đội quân bán báo dạo. Địa bàn của con bé ở gần khu chợ Đồng Xuân, vì thế nó nhanh chóng kết thân với Hoàng Lan, một người hay dành dụm chút tiền thưởng của khách du lịch để mua bánh mì về chia cho nó trong những bữa đói.

Trời trưa dìu dịu, nàng ngồi trên ghế đá, thiu thiu mơ màng...

...

Bãi cát ven sông Hồng hôm nay thưa vắng người. Hoàng Lan đã đúng đắn khi lựa chọn nơi này, vừa đẹp vừa yên tĩnh, rất thích hợp với tâm trạng hôm nay của nàng.

Ngồi trên bãi cát, ngắm nhìn dòng sông đỏ đục một màu, Hoàng Lan bâng khuâng tự hỏi bố mẹ mình là ai. Lần duy nhất nàng hỏi bác, bác chỉ nói bố mẹ nàng mất bởi bạo bệnh. Nhìn sâu vào đôi mắt thăm thẳm của bác, không hiểu sao nàng luôn có linh tính rằng mọi chuyện không phải như thế. Nhưng từ đó nàng cũng không hỏi nữa, nàng muốn để một ngày nào đó người bác tốt nhất trên đời ấy tự nói ra cho mình biết.

Sóng sông Hồng hôm nay mạnh quá! Không nén nổi hào hứng, Hoàng Lan chạy ra nghịch nước.

Bỗng chân nàng đá phải vật gì cưng cứng. Đá cuội ư? Có vẻ không giống lắm. Tò mò cúi xuống, gạt nhẹ lớp cát phù sa, Hoàng Lan không tin vào mắt mình. Nàng vừa nhặt từ trong cát ra một sợi dây chuyền! Sợi dây làm bằng thứ kim loại màu vàng, mặt xanh ngọc đẹp tuyệt, trên thân còn chạm khắc hình rồng cực kì tinh xảo.

"Hàng mỹ ký à? Gia công cũng không tồi!"

Xung quanh không người, nàng không biết ai là người đánh rơi chiếc vòng, hơn nữa cũng không nỡ để nó tiếp tục ngâm nước sông. Cúi xuống, giũ giũ qua chiếc vòng cho sạch cát, Hoàng Lan đắn đo một lúc rồi bỏ chiếc vòng vào trong túi. Chiếc vòng này, về rửa lại sạch sẽ, bác đeo chắc sẽ hợp lắm đây!

...

Loạn Nghi Dân được dẹp yên, hoàng tử thứ tư của vua Thái Tông, tức Bình Nguyên Vương Lê Tư Thành lên ngôi, lấy niên hiệu là Quang Thuận, mở ra một thời kì mới cho giang sơn Đại Việt.

Trên một con phố nhỏ của thành Đông Kinh, mấy ngày nay đều xuất hiện hai người một già một trẻ. Người trẻ tuổi chỉ khoảng mười chín hai mươi nhưng trán cao mày rậm, diện mạo tuấn tú hơn người. Hắn vừa đi vừa ngắm cảnh phố chợ, quạt tía phe phẩy trong tay, thoạt nhìn rất giống kiểu thư sinh lần đầu đến kinh thành, nhưng kẻ thư sinh áo vải thì không thể nào có được phong thái đủng đỉnh mà quyền uy ấy. Người còn lại mặc áo giao lĩnh màu nâu, tuổi cũng tương đương nhưng điệu bộ thì bình phàm hơn so với kẻ trẻ tuổi đi trước. Thấy người kia cứ chốc chốc lại dừng lại, gã nản lắm nhưng không dám ngăn cản, chỉ lặng lặng đứng vòng ngoài canh chừng.

Xem xong rồi lại đi tiếp, đã bốn ngày nay, ngày nào cũng vậy.

Trời đã về chiều, các quán cơm chuẩn bị thắp đèn, những phu ngựa từ khắp mọi nẻo đường lại càng hối hả hơn.

"Chủ nhân ơi, đã sang giờ dậu rồi, hay là chúng ta trở về thôi?"

Người áo nâu vừa lên tiếng rõ ràng chỉ là một nô bộ đi theo hầu hạ. Gã không dám chọc vào hứng thú của chủ nhân mình, nhưng nếu không báo, trở về muộn bị ai đó bắt gặp, công tử thì không nói làm gì, chứ cái mạng này của gã thì đừng mơ giữa được.

"Ngươi có biết mục đích những chuyến đi lần này của chúng ta là gì không?"

"Con ngu dốt." Gã nô bộc thành thật đáp. Bảo gã đi theo hộ tống thì còn dễ, bắt hắn đoán ý chủ nhân mới là chuyện khó hơn lên trời.

Vị công tử kia nhìn vẻ mặt tội nghiệp của gã rồi bỗng phá lên cười:

"Đồ đầu đất, ngươi cứ từ từ mà đoán đi."

Nói xong, hắn bấm tay đánh tách một cái rồi lại đủng đỉnh đi tiếp, trước khi đi vẫn kịp nhìn thấy gương mặt đang nhăn như khỉ của gã nô bộc. Cũng khó trách gã. Một kẻ cả đời chưa từng đặt chân đến chốn thôn quê như gã thì làm sao hiểu hết vẻ đẹp của bến nước con đò? 

Đang suy nghĩ miên man, chợt vị công tử kia nhìn thấy một người con gái đang rảo bước đi đến. Nàng mặc bộ váy màu trắng, dáng xuân yểu điệu như sương như khói, hai hàng lông mày lá liễu cong mềm ôm ấp trên vầng trán tuyệt đẹp, ánh mắt khả ái xao xuyến như hồ nước thu. Cuộc đời hắn chưa phải chưa từng gặp qua mỹ nhân, nhưng người đẹp và có khí chất như thế này thì lại là lần đầu tiên hắn nhìn thấy. Trong thoáng chốc, hắn chỉ muốn vươn tay lên phía trước, để xem mĩ cảnh trước mắt đến tột cùng là thật hay mộng cảnh. Nhưng có vẻ như người con gái kia lại không để ý đến kẻ cầm quạt tía đang đứng cuối đường. Nàng vẫn đủng đỉnh bước đi, mỗi bước chân nhẹ như đang lướt trên mây khói. Một cơn gió thổi đến, cuốn tà áo trắng tung bay, để lộ ra cổ tay trắng và mịn như ngọc trân bảo.

"Chủ nhân!"

"..."

"Chủ nhân!"

Tiếng gọi mỗi lúc một lớn của gã nô bộc khiến vị công tử kia giật mình bừng tỉnh. Hắn ngây người ra rồi vội lùi vào một bên đường. Thiếu nữ áo trắng bị hắn nhìn chằm chằm, bất giác hai má đỏ ửng lên rồi vội rẽ sang ngả khác.

"Ngươi nói xem, có phải ta thất thố khiến nàng hoảng sợ rồi hay không?" Vị công tử hỏi nhỏ, đầu óc hắn đã không còn ở trên mây nữa.

"Con không dám nhận xét bừa bãi... nhưng có lẽ đúng như thế."

Thề có trời đất chứng giám, dù có hơi ngất ngây trước nhan sắc nghiêng nước nghiêng thành này nhưng trong lòng hắn chưa hề động chút tà tâm.

"Đồ ngốc, đi theo ta."

Trước khi gã nô bộc kịp hiểu ra thì gã đã bị chủ nhân của mình kéo đi theo gót thiếu nữ áo trắng. Hai người họ âm thầm theo sau, luôn giữ khoảng cách nhất định để thiếu nữ không phát hiện ra. Nhưng người đi theo nàng không phải chỉ có bọn họ. Một nhóm thanh niên khác cũng đang bí mật lại gần thiếu nữ áo trắng. Nhìn bộ dạng của chúng thì chắc chắn chúng tiếp cận con nhà người ta với mục đích không tử tế gì.

Trong lòng gã nô bộc thầm ngạc nhiên, một kẻ miễn dịch với sắc đẹp như gã tóm lại vẫn không tỉnh táo bằng cái tên trẻ tuổi đang đứng bên cạnh!

Một tên trong nhóm người kia nhảy ra chặn đường. Thiếu nữ áo trắng chau mày, đang định bước sang lối khác thì lại bị bọn người kia chặn lại. Giằng co một lúc, một tên khác đã sấn đến chỗ nàng với mục đích giở trò trêu hoa ghẹo nguyệt.

"Chủ nhân ơi, lần này chúng ta ra ngoài là chuyện bí mật, xin ngài ngàn lần đừng lộ mặt." Khi hiểu chủ mình định làm gì, gã no bộc lo lắng khuyên can.

Có tiếng người hờ hững đáp lại:

"Ngươi yên tâm. Ta tự biết cân nhắc."

Nhưng hắn còn chưa kịp ra tay thì người khác đã xuất hiện. Người mới tới mặc một bộ quần áo nông phu giản đơn, tướng người cao lớn, vì y quay lưng lại nên chủ tớ hai người họ không thể nhìn rõ mặt.

"Giữa ban ngày ban mặt, mấy người giở trò bắt nạt một cô gái yếu đuối mà không biết xấu hổ ư?" Người mới tới lạnh giọng nói.

Mấy tên kia khinh khỉnh nhìn y rồi bật cười ngặt nghẽo.

"Không phải việc của nhà ngươi!" Một tên trong số chúng giơ nắm đấm lên dọa nạt: "Nếu còn muốn sống thì mau cút đi chỗ khác, đừng xen vào chuyện của bọn ta."

Nào ngờ, người kia chỉ lẳng lặng lắc đầu, nở một nụ cười như có như không. Bọn người kia bất giác lùi lại một bước. Không hiểu sao đang giữa mùa hè nhưng ai cũng thấy lạnh.

Rồi chỉ trong chớp mắt ngắn ngủi, y tiện tay nhặt một ống tre bên đường, tiến tới phía bọn du côn và liên tiếp ra chiêu làm chúng trở tay không kịp. Trong tay anh hùng, tre trúc cũng thành kiếm, chỉ qua chưa đầy ba chiêu, người thanh niên nọ đã đả bại tất cả. Vị công tử đứng trong góc khuất làm khán giả bất đắc dĩ. Người này căn cơ võ học không tồi, đặc biệt xuống tay mạnh mẽ dứt khoát, không chút nương tình.

"Nàng không sao chứ?" Sau khi xử trí hết đám côn đồ, Phạm Anh Vũ mới tiến về phía Mạc Viên Nhiên. Y cẩn thận cầm tay nàng xem xét một lượt, đến khi chắc chắc không có chuyện gì xảy ra mới yên tâm buông xuống.

Còn tưởng là anh hùng giữa đường gặp chuyện bất bình xuống tay, hóa ra hai người này đã quen biết nhau từ trước.

 Mạc Viên Nhiên mỉm cười, dường như đã quên hết sạch những phiền phức vừa rồi, hoặc có thể đối với nàng mà nói, những phiền phức đó không đáng để lưu trong lòng.  

"Thiếp không sao, may mà chàng đến kịp..."

Một viên đá sượt qua mang tai người thanh niên kia và bắn trúng mũi tên côn đồ vừa định nhổm dậy. Lúc này, vị công tử áo xanh mới bình thản rời khỏi chỗ nấp. Vừa trông thấy hắn, Mạc Viên Nhiên đã chạy đến nép sau lưng Phạm Anh Vũ.

"Cảm ơn người anh em." Biết đối phương vừa cứu nguy cho mình, Phạm Anh Vũ hào sảng nói.

"Chỉ là không muốn xảy ra chuyện rắc rối thôi, không cần cảm ơn ta."

Vị công tử nói xong liền dẫn theo gã nô bộc, hai người một chủ một tớ thản nhiên bước qua mặt họ. Dù vừa có ơn giúp đỡ nhưng trong lòng Mạc Viên Nhiên vốn không có mấy phần thiện cảm với kẻ mới xuất hiện này. Nàng chỉ mong hắn đi càng nhanh càng tốt cho nên cũng không có ý lưu giữ lại.

"Nàng sao vậy?" Phạm Anh Vũ sao không nhìn ra thái độ khác lạ của Mạc Viên Nhiên? "Nàng quen hắn à?"

Mạc Viên Nhiên lắc đầu:

'Vừa rồi thiếp có gặp qua hắn. Hành vi của người này cũng không được vừa mắt lắm. Mà thôi bỏ đi. Trời muộn rồi, chàng còn phải đi đường xa, ở lại đây lâu e rằng không tiện..."

...

Chỉ cần có lòng, không quá khó để vị công tử kia tìm kiếm được một số thông tin. Người mà hắn gặp trên đường hôm nay, thiếu nữ áo trắng mang chiếc khăn lụa che mặt ấy không ai khác chính là kinh thành đệ nhất danh kỹ Mạc Viên Nhiên, người nổi tiếng gần xa nhờ tài ca vũ không có đối thủ. Bình sinh Mạc Viên Nhiên không ưa giao thiệp rộng rãi, những lần nàng ta ra ngoài dạo phố lại càng hiếm hoi hơn, nhưng sự bí ẩn cũng có cái thú vị riêng của nó, Mạc Viên Nhiên càng kín tiếng, người ngưỡng mộ tài mạo của nàng càng đông. Còn người thanh niên áo vải thoạt nhìn hiền lành mà đả thương kẻ khác không thương tiếc kia, hắn không tìm hiểu được nhiều thông tin lắm, chỉ biết đại khái y là người từ nơi khác đến, tên họ đầy đủ là Phạm Anh Vũ. 

Nhưng vị công tử kia không thể nào biết được, Mạc Viên Nhiên và Phạm Anh Vũ tình sâu ý đậm, hai người họ đã trao cho nhau tín vật hẹn ước trăm năm...

< Chương trước Chương sau >
Ánh Tuyết Triều Dương

Tạo ngày 14/11/2016, Cập nhật ngày 03/04/2017

1

awesome

0

nice

3

loved!

0

lol!

0

funny

1

fail!

0

omg

0

ew

Chấm điểm bài viết

1

2

3

4

5

Kết nối với vinote